Mit dem Belgier Henri Vergon hat die zeitgenössische afrikanische Kunstszene gerade einen ihrer eifrigsten Akteure verloren. Seit 1995 arbeitet dieser Enthusiast der afrikanischen bildenden Kunst daran, die Künstler des Kontinents und ihre Werke auf der internationalen Szene durch seine Galerie Afronova zu fördern, die er zusammen mit seiner Frau leitet. Er verstarb am 15. Mai 2020 im Alter von 51 Jahren.

Ein Liebhaber von Afrika

Nach erfolgreicher Hochschulausbildung an der EDHEC in Lille verbrachte Henri Vergon eine kurze Zeit in den Vereinigten Staaten. Nach seiner Rückkehr nach Frankreich arbeitete er einige Jahre im Kulturbereich, bevor er wenige Tage nach dem Ende der Apartheid nach Südafrika flog. Er ließ sich in der Wirtschaftsmetropole Johannesburg nieder und arbeitete einige Jahre als Kulturagent am Französischen Institut Südafrikas (IFAS). Doch als sein Vertrag auslief und eine Rückkehr nach Europa drohte, entschied er sich, dauerhaft auf dem Kontinent zu bleiben und seiner Liebe zur zeitgenössischen afrikanischen Kunst nachzugehen.

Im Jahr 1995 entschied er sich, sich dauerhaft in Südafrika niederzulassen. Damals hatte das Land gerade seine ersten demokratischen Wahlen erlebt und befand sich in einem wahren künstlerischen und intellektuellen Aufschwung.

Afronova, zeitgenössische afrikanische und moderne Kunst

Nachdem Henri Vergon 10 Jahre lang urbane Projekte, Festivals und Ausstellungen in der Stadt Johannesburg geschaffen hatte, beschloss er 2005, die Afronova Gallery zu gründen. Es ist im Stadtteil Newton angesiedelt, genauer gesagt gegenüber dem legendären Market Theatre. Eine Wahl, die der Symbolik entlehnt ist, und eine Möglichkeit für den Menschen, die großen Momente des künstlerischen Kampfes zu würdigen, die dort in den 70er, 80er und 90er Jahren stattgefunden haben.

Die junge Galerie hatte recht schnell Erfolg und stellte große Namen der zeitgenössischen afrikanischen Kunst aus, wie Gera Mawi Mazgabu im Jahr 2005, Malick Sidibé im Jahr 2007 und Ricardo Rangel und Gerard Sekoto im Jahr 2008. Afronova hat es auch jungen Talenten ermöglicht, sich einer breiten Öffentlichkeit zu zeigen. Zu diesen Künstlern, die heute zu den prominentesten des Kontinents zählen, gehören der Malawier Billie Zanguewa, der Beniner Dominique Zinkpè und der Mosambikaner Mauro Pinto.

Henri Vergon & Emilie Demon © Michael Huard 2020

Henri wird im Jahr 2007 von Emilie Demon unterstützt. Die Frau, die seine Lebensgefährtin wird, ist ebenso leidenschaftlich für die zeitgenössische afrikanische Kunst und wird eine wichtige Rolle bei der Erkundung neuer Territorien spielen. Im Jahr 2012 beschloss das Ehepaar, ein Geschäftsmodell aufzubauen, das die Interessen der Künstler in den Vordergrund stellt. Zu diesem Zweck wählen sie die Zusammenarbeit mit einer begrenzten Anzahl von Künstlern, um eine persönliche Beziehung zu jedem von ihnen aufzubauen.

Tribute…

Seit mehreren Jahren präsentiert Afronova afrikanische visuelle Kunst auf internationalen Plattformen wie der Art Paris, The Armory Show, Contemporary African Art Fair sowie der renommierten Messe 1-54. In diesem Jahr hatten Henri Vergon und Emilie Demon Gemälde, Skulpturen und Fotografien von sechs afrikanischen Künstlern für die Messe 1-54 ausgewählt. Nach der Bekanntgabe seines plötzlichen Todes zollten ihm die Organisatoren der Messe durch einen Tweet Tribut.

Die Sammler Gervanne und Matthias Leridon stellen Henri als einen Geschichtenerzähler vor, der es verstand, “seine Gesprächspartner auf die Spur der von ihm präsentierten Werke zu führen”. Durch ihn lernten sie Künstler wie Mary Sibandé, Lawrence Lemaona, Billy Zamgewa und viele andere kennen. Wie viele andere Kulturschaffende vermittelt auch Jean-Michel Champault die Professionalität, das Engagement, das Wohlwollen, den Humor und die Ernsthaftigkeit des Mannes. Art Times hebt besonders die visionäre Seite des Kunstliebhabers und seine zahlreichen Heldentaten hervor. Das südafrikanische Magazin erwähnt insbesondere die “Fähigkeit der Galerie, ihre Künstler auf ungewöhnlichen Messen zu vertreten und ihre Werke in Referenzsammlungen zu platzieren, darunter die Walther Collection und in Jean Pigozzis Sammlung, die sich der zeitgenössischen afrikanischen Kunst widmet.

Die Redaktion von On Art würdigt an dieser Stelle das Andenken an Henri Vergon, der für immer einer der Helden der Förderung der afrikanischen bildenden Kunst bleiben wird. Hallo Künstler!


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